CyberDodo y los guepardos (1-23)

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¿A qué familia pertenece el guepardo?

El guepardo es un felino, como el tigre, el león o el lince, pero sus características particulares inspiraron a los científicos a crear una subfamilia, o género, de la cual éste es el único miembro: Acinonychinae. Por consiguiente, su nombre científico es: Acinonyx jubatus. Con respecto a su nombre en inglés, "cheeta" proviene de la palabra sánscrita que significa "moteado".

¿Cómo deberíamos describirlo?

El guepardo es un mamífero que se parece al gato, sólo que más grande. Es esbelto y, visto de frente, parecería que hubiera sido aplanado, ya que es muy delgado. Al contemplarlo de perfil, se observa la cabeza en un extremo, que parece demasiado pequeña con respecto al resto del cuerpo y, en el otro extremo, su larga cola. Su tórax, o pecho, está muy desarrollado y su cintura es estrecha. Las enormes patas del guepardo le proporcionan un modo de andar grácil pero majestuoso, y terminan en garras semi-retráctiles, al igual que las de los gatos.

Su corto y magnífico pelaje, que le ha generado algunos graves problemas (volveremos a esto más tarde), es de color canela amarillento y está cubierto de manchas negras. Tiene una fisonomía única con dos líneas negras, que parecen casi diseñadas, que van desde el costado de sus ojos hasta los lados de su nariz, como dos lágrimas eternas.

El señor y la señora Guepardo no pesan lo mismo: los machos son más pesados y grandes que las hembras. Durante la adultez, su tamaño varía de 35 a 70 kilos, y su longitud corporal total varía entre 1,15 a 1,50, sin incluir la cola, que mide alrededor de 75 cm.

Una criatura magnífica diseñada para la velocidad

¿Cuánto vive el guepardo?

Todo depende del medioambiente en donde se encuentre. En su hábitat natural vivirá un promedio de 10 años, pero en cautiverio se puede esperar que doble su esperanza de vida a 20 años.

¿Por qué corre tan rápidamente?

Está diseñado para ser veloz e incluso su blanda estructura ósea le permite dar enormes zancadas de hasta 8 metros; su larga cola que sirve como timón para mantener la dirección cuando corre a toda velocidad; su corazón que puede bombear grandes cantidades de sangre y las enormes ventanas de la nariz que permiten una mayor inspiración. También, las grandes arterias están diseñadas para una circulación sanguínea efectiva, mientras que sus poderosas patas tienen una estructura de ligamento única ¡todo esto le permite alcanzar una velocidad máxima en menos de 4 segundos! A cuatro zarpadas por segundo, ciertos ejemplares se desplazan a más de 120 kilómetros/hora.

¡Es simplemente el animal terrestre más rápido!

Sin embargo, esta capacidad tiene su lado negativo. Como el Guepardo no puede mantener este rendimiento por más de algunos cientos de metros, en este punto debe disminuir la velocidad y recuperar la respiración durante varios minutos. A toda velocidad, su índice de respiración alcanza 100 respiraciones por minuto, es decir, más de una respiración por segundo. Por lo tanto, sus ataques deben ser eficaces y repentinos; es por esta razón que no ataca hasta que está muy cerca de su presa (dentro de un promedio de alrededor de una decena de metros). También, resulta interesante apuntar que el Guepardo puede concluir exitosamente la mitad de todas sus cacerías, lo cual es realmente notable.

¿Qué come el guepardo?

Es carnívoro y caza presas de un tamaño que pueda matar, por ejemplo antílopes, gacelas, ñús, impalas, liebres y cebras, siempre y cuando pesen menos de 50 kilos.

La reproducción y los guepardos

El período de gestación de los bebés en la hembra es de alrededor de 3 meses y, a veces, las camadas consisten en hasta ocho crías, aunque generalmente son de 3 a 5. Al nacer, las crías del guepardo están lejos de ser los cazadores súper rápidos y tan poderosos en que se convertirán: están completamente ciegos y pesan de 150 a 300 gramos. No obstante, crecen rápidamente y, después de una semana, abren sus ojos y comienzan a explorar sus alrededores.

No resulta fácil ser un guepardo bebé, ya que durante las primeras 6 semanas de vida, no pueden seguir a su madre cuando debe dejarlos para irse a cazar. Por lo general, son víctimas de depredadores que matan hasta un 90% de las camadas de guepardos.

Los que sobreviven serán destetados a los 6 meses, pero permanecerán con su madre por un largo tiempo, y no la dejarán hasta que tengan entre 14 y 18 meses de vida.
 

En su hábitat natural, generalmente las crías de guepardo son víctimas de los depredadores.

¿Dónde se encuentran los guepardos?

La gran mayoría vive en África; algunas decenas viven en los desiertos de Irán.

¿Cuántos guepardos existen?

Las cifras varían ampliamente, pero una cosa es segura: si el mundo proporcionó un hábitat para más de 100 000 guepardos al comienzo del último siglo, sólo 10 000 a 20 000 permanecen en la actualidad. Por lo tanto, el peligro de extinción para este mamífero es real. Esto se debe a diversos factores:

En primer lugar, hay un empobrecimiento de su capital genético debido a que la especie sufrió una extinción parcial hace aproximadamente 10 000 años. Al parecer, un cambio climático empobreció drásticamente la diversidad genética que resulta indispensable para el mantenimiento de una población sana.

La endogamia resultante también ha tenido efectos negativos significativos con respecto a la calidad de su esperma y esto trajo aparejada una menor resistencia a varias enfermedades, como también una reducción del índice de nacimiento. Esta ausencia de diversidad genética es preocupante para los investigadores y plantea la cuestión de la posible extinción de los guepardos.

Otros peligros acechan la especie, como la caza furtiva para obtener su codiciada piel, que acabó con muchos ejemplares en el pasado, la caza sistemática por parte de los criadores de ganado, y sobre todo, la reducción de sus hábitats naturales, invadidos por los humanos.

Sin embargo, el creciente poder del ecoturismo, que atrae a visitantes en busca de una naturaleza no contaminada, ofrece la oportunidad de hacer un esfuerzo conjunto para la conservación de la especie. En realidad, este beneficio económico puede contribuir a convertir en santuarios los últimos territorios que quedan, esencialmente en África Oriental (Kenia y Tanzania), y en el Sur de África (Botsuana y Namibia), donde los guepardos todavía disfrutan de sus numerosas poblaciones.

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